Alerte à la sécheresse !

Le printemps est à peine installé que toute l’Europe du Nord, de l’Angleterre à la Pologne, est menacée par la sécheresse. « C’est incroyable, il a neigé comme jamais cet hiver, et maintenant c’est l’été avant l’heure… Ahhhh, ces changements climatiques ! » En faisant cette réflexion, mon père ne croyait pas si bien dire. Plusieurs experts pensent que ce type de situation sera de plus en plus fréquent en raison du réchauffement du climat.

Les caprices de l’eau

Même si l’eau voyage, sous forme de liquide, de vapeur ou de solide, sa quantité sur Terre a toujours été et restera toujours la même. Mais alors, pourquoi y a-t-il des pénuries ? Dans les faits, la quantité d’eau douce sur les continents est très variable dans l’espace, comme dans le temps. Lorsque les précipitations sont faibles pendant une longue période, le débit des cours d’eau diminue, le niveau des lacs baisse et l’eau des nappes phréatiques ne se renouvelle pas. Les besoins en eau sont alors supérieurs aux apports naturels… c’est la sécheresse. Ce phénomène est amplifié par l’augmentation de la demande en eau pour les activités humaines.

La sécheresse a des conséquences sérieuses sur l’économie (diminution de la production agricole et hydroélectrique, manque d’eau pour la consommation des citoyens, etc.), mais elle a aussi des impacts environnementaux majeurs (augmentation de la pollution de l’eau, érosion, réduction des habitats pour la flore et la faune aquatique, etc.).

Hasard ou changement climatique ?

En Europe du Nord, même s’il a beaucoup neigé en décembre, il pleut très peu depuis janvier et les précipitations hivernales sont en baisse depuis plusieurs années. En France, le BRGM (Bureau des Ressources géologiques et minières) estime qu’au mois d’avril, environ 58 % des réservoirs affichent un niveau inférieur à la normale. Et en Suisse, cette sécheresse est déjà considérée comme la pire depuis 1870. La situation est d’autant plus critique que le temps doux a précipité le développement de la végétation, qui demande beaucoup d’eau, amplifiant le phénomène.

D’après les experts du GIEC (Groupe intergouvernemental d’experts sur l’évolution du climat), ces épisodes de sécheresse seront de plus en plus longs et fréquents dans l’avenir, à travers le monde. Pourquoi ? Parce que la Terre se réchauffe à une vitesse alarmante. Les dernières années du XXe siècle ont été les plus chaudes depuis le Moyen Âge et la température moyenne à la surface de la Terre s’est accrue de 0,6 °C au cours du dernier siècle. Elle pourrait encore grimper de 1 à 4,5 °C d’ici 100 ans si les émissions de gaz à effet de serre continuent d’augmenter au rythme actuel. Or le réchauffement du climat entraîne, entre autres, une baisse des précipitations, une augmentation de la consommation d’eau douce et une diminution de la couverture végétale, autant de phénomènes qui amplifient le risque de sécheresse. Et c’est sans compter les activités humaines (déforestation, surconsommation d’eau, etc.)…

Les gouvernements mettent en place des restrictions d’eau et des protocoles de suivi comme l’indice de sécheresse universel afin de surveiller ces phénomènes, ainsi que les risques associés au climat. Mais n’oublions pas que les sécheresses à répétition ne sont qu’une des conséquences du réchauffement climatique.

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