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Fruits

Au sens botanique, le fruit est ce qui se développe lorsque l'ovaire de la fleur a été fécondé, et qui protège les ovules devenus des graines. L'usage courant du mot fruit s'applique aux aliments généralement doux que l'on consomme au dessert, au petit déjeuner ou en collation. Certains végétaux cependant, tels l'aubergine, la tomate, la courge, l'olive, l'avocat et les noix sont aussi des fruits. Jusqu'au xviiie siècle, les légumes étaient également nommés «fruits», car ils faisaient partie de ce que l'on nommait les «fruits de la terre».

Les fruits sont consommés depuis les temps préhistoriques aussi bien par les êtres humains que par les animaux; ils sont cultivés depuis environ 6 000 ans. En saison, ils constituaient une part importante de l'alimentation des peuples primitifs. L'être humain apprit à sécher les fruits et il put les consommer ainsi hors saison. Pendant des millénaires, à la suite de croisements spontanés et de la sélection d'espèces résistantes, les plantes de culture ont été introduites sur d'autres continents. Même si les techniques utilisées par les premiers cultivateurs de fruits manquaient de raffinement, il est étonnant de constater à quel point leur méthode de propagation des plants était efficace, et ce bien avant la connaissance des principes de base, le concept de sexualité des fleurs n'ayant été «démontré» qu'au xviie siècle. Une fois la culture d'une variété de fruits étant bien établie en un endroit, il devenait alors possible de la disperser de façon intentionnelle ou accidentelle. Les expéditions des Espagnols, des Portugais, des Anglais, des Français et des Hollandais contribuèrent à l'échange de fruits et de légumes entre le Nouveau et l'Ancien Monde. L'établissement de jardins botaniques contribua à la distribution des fruits à travers le monde.

Jamais auparavant dans l'histoire une aussi grande diversité de fruits n'a été offerte sur les marchés. Plusieurs facteurs expliquent ce changement:

• l'amélioration des procédés de conservation permet d'offrir une plus grande variété de fruits ainsi que des fruits plus frais tout au long de l'année;

• le développement du marché international a rendu possible la commercialisation de nombreux fruits exotiques;

• la diversité des sources de production assure un approvisionnement constant. Les fruits proviennent maintenant de divers pays des deux hémisphères. Ainsi, par exemple, lorsque l'Amérique du Nord et l'Europe sont sous la neige, l'Amérique du Sud et l'Australie sont en plein été. En fait, la production de fruits n'a cessé d'augmenter durant le xxe siècle. Au niveau mondial, les fruits produits en plus grandes quantités sont entre autres les raisins, les oranges, les bananes, les pommes, les pastèques et les bananes plantains.
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