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Les tempêtes de neige

Tempêtes hivernales : un monde de neige et de glace

Les tempêtes de neige

Alors que quelques milliards d’êtres humains ne verront jamais la neige, certaines villes de l’hémisphère Nord comme Montréal (Canada), Chicago (États-Unis) ou Sapporo (Japon) en reçoivent des millions de tonnes chacune tous les hivers ! Lorsqu’une grande quantité de neige tombe en peu de temps, c’est la tempête ! Les tempêtes de neige peuvent provoquer la fermeture des routes et des aéroports, rendant les déplacements difficiles. Le poids des accumulations peut endommager les toits des maisons, les arbres et les lignes électriques. Les grandes tempêtes de neige se produisent lorsque le bon type de nuage se forme, ce qui nécessite une température hivernale près du point de congélation, combinée à du vent et à une humidité de l’air élevée. Lorsqu’une tempête de neige continue pendant au moins trois heures, avec des vents soufflant à 56 km/h ou plus et une visibilité réduite à 400 mètres ou moins, la tempête de neige prend le nom de blizzard.


Une avalanche venue du ciel

C’est au mont Shasta, en Californie (É.-U.), qu’il tomba la plus grande quantité de neige en une seule tempête. Entre le 13 et le 19 février 1959, la région reçut 4,80 m de neige, soit l’équivalent de la hauteur moyenne d’une maison à un étage !


Les flocons de neige, des joyaux de glace

Il n’y a pas deux flocons de neige parfaitement identiques. Et pour cause : un seul flocon est composé de milliers de cristaux de glace qui s’assemblent d’une façon unique. Les flocons peuvent avoir deux formes de base : en étoile ou en aiguille. C’est la température et l’humidité de l’air qui déterminent quelle forme ces joyaux de glace adopteront. Cependant, tous les cristaux ont un point commun : ils ont 6 côtés. Cette structure en hexagone reflète la façon dont les molécules d’eau s’assemblent lorsqu’elles gèlent.


Les tempêtes de verglas

Les tempêtes de verglas

La vie semble s’arrêter, immobilisée sous un scintillant manteau de glace de plusieurs centimètres d’épaisseur. Malgré sa beauté, la pluie verglaçante est dangereuse. Les rues et les trottoirs deviennent aussi lisses et glissants que des patinoires. Lorsqu’elles durent plusieurs jours, les tempêtes de verglas sont sans doute les événements météorologiques les plus dévastateurs de l’hiver ! Les lignes de transport d’électricité cèdent, laissant plusieurs foyers sans lumière et sans chauffage… Dans la forêt, le poids de la glace casse les branches de milliers d’arbres. Aussi, certains animaux sauvages peuvent mourir de faim, car les plantes dont ils se nourrissent sont emprisonnées dans la glace.


La grande tempête de verglas de 1998

En janvier 1998, une tempête de verglas a durement touché l’est du Canada et la Nouvelle-Angleterre (É.-U.). En six jours à peine, il est tombé presque 10 cm de pluie verglaçante ! Bilan : plusieurs pylônes et poteaux électriques ont cédé, plongeant 4 millions de personnes dans le noir et le froid. Dans certaines régions, la panne a duré 5 semaines !

Comment se forme la pluie verglaçante ?

La formation de la pluie verglaçante, aussi appelée verglas, exige des conditions particulières. La couche d’air située juste au-dessus du sol doit être froide, c’est-à-dire inférieure au point de congélation (0 °C). Cette couche d’air doit être surmontée d’une masse d’air chaud (au-dessus de 0 °C), immédiatement suivie d’une autre couche d’air froid. Voici donc ce qui se passe.

Verglas

  1. La neige qui tombe des nuages traverse une masse d’air chaud et se transforme en pluie.
  2. En traversant la couche d’air froid près du sol, les gouttes de pluie se refroidissent mais ne gèlent pas, même si elles sont plus froides que le point de congélation. On dit alors qu’elles sont surfondues.
  3. Les gouttes de pluie entrent en contact avec le sol ou tout autre objet dont la température est inférieure à 0 °C. Elles gèlent alors presque instantanément et forment le verglas.

Voir aussi :

Dans le dictionnaire visuel

Dans les capsules encycopédiques De Visu

Dans le blogue ikonet