Explorez par thème

Testez vos conaissances

Jeux

Les galaxies

Une galaxie est un vaste regroupement d'étoiles et de matière interstellaire liées ensemble par la gravitation. On estime que l'Univers contient environ 100 milliards de galaxies et que chacune d'elles renferme une centaine de milliards d'étoiles en moyenne. Les galaxies naines en contiennent à peine quelques millions, tandis que les galaxies géantes en rassemblent des milliers de milliards. Le diamètre de ces diverses galaxies s'échelonne de quelque 3000 jusqu'à plus de 500 000 années-lumière. La formation des galaxies à partir de nuages diffus de gaz et de matière aurait commencé environ 2 milliards d'années après le Big Bang.


La classification des galaxies

Dès 1925, l'astronome Edwin Hubble a conçu une méthode simple de classification des galaxies. Cette méthode est encore utilisée de nos jours. Hubble a d'abord inventorié trois formes principales de galaxies : elliptiques, spirales et irrégulières. Plus tard, il reconnut une quatrième forme, soit la forme lenticulaire.


La forme spirale, qui caractérise environ 60 % des galaxies, est la plus répandue. Les galaxies spirales possèdent autour de leur noyau des bras courbés en forme de spirale. Elles sont divisées en catégories (Sa, Sb et Sc) selon la dimension de leur noyau et l'aspect plus ou moins resserré des bras spiraux. La galaxie dans laquelle se trouve notre système solaire, la Voie lactée, est une spirale de type Sb. On estime que près de 20 % des galaxies présentent une forme lenticulaire, alors que 15 % sont elliptiques et seulement 5 % sont irrégulières.

Notre galaxie : la Voie lactée

Vue de la Terre, notre Voie lactée apparaît comme une mince bande nuageuse, faiblement lumineuse, qui traverse le ciel nocturne de part en part. On dirait une coulée de lait, ce qui explique le nom qui lui a été attribué par les Grecs anciens. Il est difficile d'en déterminer la forme exacte, puisque le fait de nous y trouver nous enlève toute perspective d'ensemble.


Composée de 200 à 300 milliards d’étoiles qui forment un imposant disque muni de bras spiraux, notre galaxie serait âgée de quelque 10 milliards d'années. Quant à notre système solaire, il aurait environ 5 milliards d'années. Il se trouve en périphérie de la Voie lactée, dans le bras local d'Orion. Au centre de la galaxie se trouve un trou noir. Celui-ci résulte de l'effondrement du noyau d'une étoile massive. Sa force de gravitation est si forte que même la lumière ne peut s'en échapper.


Voir aussi :